ДРАГОЦЕННЫЕ КАМНИ, природные минералы и их искусственные аналоги, используемые для изготовления украшений и художественных изделий. Эти камни характеризуются красивой окраской, высокой твердостью и долговечностью, ярким блеском и игрой. Фактическая цена камня определяется его индивидуальными особенностями, массой, стоимостью огранки, а также меняющейся конъюнктурой рынка, которая зависит от моды, рекламы и ряда других факторов. После огранки, полировки и закрепления в оправе драгоценный камень становится главной частью ювелирного изделия.

Драгоценные (ювелирные) камни изучает наука геммология. Наряду с ювелирными существуют т.н. ювелирно-поделочные и поделочные камни, из которых помимо ювелирных украшений изготавливают и более крупные камнерезные изделия. В число этих камней помимо минералов входят и некоторые горные породы (например, яшма, родонит, лазурит и др.). С доисторических времен человека привлекали необычные камни, во многих древних культурах им приписывали сверхъестественные свойства, использовали как амулеты, охраняющие от злых духов и способствующие исцелению, или как талисманы, приносящие удачу, успех в делах, победу в войне. Например, в Древнем Египте вырезанный из лазурита или сердолика жук скарабей считался символом бессмертия души. На драгоценных камнях гравировались молитвы, заклинания, они играли важную роль в религиозных ритуалах. Печати, вырезанные на камне, в древности заменяли личную подпись. Искусно гравированные на драгоценных камнях сцены из жизни и быта народов Древней Греции и Рима позволяют узнать интересные детали, касающиеся истории и культуры античного Средиземноморья. Ранняя форма искусства резьбы по драгоценному камню (глиптика) представлена инталией (резной камень с углубленным изображением). Около 300 до н.э. появились камеи – резные камни с выпуклым, рельефным изображением. Материалом для камей обыкновенно служили многослойный оникс или агат, иногда раковины. Некоторые драгоценные камни стоили столь дорого, что являлись признанным средством обмена, ценными дипломатическими подарками, скреплявшими мир, или служили причиной раздоров и войн (особенно если речь шла об обладании копями, где добывались камни). Нередко могущество правящих династий зиждилось на их сокровищах. Финикийцы отправлялись на кораблях в страны Балтии в поисках янтаря. Рубин, альмандин, аметист, берилл стали известны в Европе после походов Александра Македонского в страны Азии. Индейцы доколумбовой Америки добывали изумруды, в изобилии появившиеся в Испании, Португалии, Германии вслед за колонизацией Колумбии, Перу, Мексики.

 

Обладание камнем может быть мерилом общественного положения человека и его состоятельности. Римский поэт Манилий восклицает: "Коль не усыпан камнями - слыть не надейся богатым!" Собирание перстней и резных камней было подлинной страстью аристократов Древнего Рима. Форма огранки камня, резное изображение на нем, конфигурация самого перстня и цвет каменной вставки - все эти факторы породили стойкую символику колец-амулетов. В зависимости от цвета камня перстень даровал своему владельцу любовь, счастье, доброту, здоровье, успех в делах или воинских предприятиях и так далее. 

Определенную роль играло и то, на каком пальце и какой руки носил кольцо-амулет его счастливый обладатель. У древних римлян каждый палец имел название, в зависимости от отведенной ему роли: Милес, Меркатор, Стультус, Мартиус и Аматор. Перстень носили на соответствующем пальце с учетом социального положения или профессии владельца. Так, военные носили перстень на большом пальце, торговцы - на указательном, ремесленники - на среднем, женатые - на безымянном, влюбленные - на мизинце. Кольцо на безымянном пальце (Мартиусе) охраняло покой и счастье семьи, поскольку утверждалось, что нерв пальца левой руки идет прямо к сердцу. Говорилось также, что этот палец - символ любви и чести. Со временем кольца и перстни стали носить и на правой руке, да и точная ориентировка на конкретный палец потеряла свое значение.